นกนางนวลหลังดำขนาดใหญ่ที่อพยพจากยุโรปไปยังแคนาดาตะวันออกในฤดูหนาวที่ผ่านมานี้ อาจเป็นพาหะรายแรกในอเมริกาเหนือจากไข้หวัดนกสายพันธุ์ร้ายแรง ที่คร่าชีวิตสัตว์ปีกในประเทศไปหลายสิบล้านตัวและประชากรนกป่าที่เสียหายยับเยิน

การระบาดในวงกว้างทำให้นักวิจัยมีโอกาสใหม่ในการปรับความเข้าใจในโรคนี้โดยศึกษาว่านกป่าชนิดใด พฤติกรรม และระบบนิเวศน์มีบทบาทสำคัญในการแพร่ระบาด

นิโคลา ฮิลล์ ผู้ช่วยศาสตราจารย์ด้านชีววิทยาจากมหาวิทยาลัยแมสซาชูเซตส์ บอสตัน และหัวหน้าผู้เขียนบทความใหม่ในหัวข้อนี้ กล่าวว่า “การศึกษาก่อนหน้านี้ที่ศึกษาเกี่ยวกับโรคไข้หวัดนกทำให้นกป่าและนกในประเทศมีหลายประเภท”

สมัครรับจดหมายข่าว The Morning จาก New York Times

แต่ “นกป่าเป็นสายพันธุ์ที่อุดมสมบูรณ์อย่างไม่น่าเชื่อ” เธอกล่าว และเสริมว่า “นกแต่ละตัวมีประวัติและพฤติกรรมทางธรรมชาติที่ไม่เหมือนใคร”

การรู้ว่าสายพันธุ์ใดอพยพเป็นพาหะนำโรค เช่น สามารถช่วยคาดการณ์เวลาและสถานที่ที่เชื้อจะไปถึงตามเส้นทางการอพยพ

หลังจากที่นกนางนวลอพยพขึ้นฝั่ง ไข้หวัดนกที่ทำให้เกิดโรคอย่างร้ายแรง หรือที่เรียกว่าไวรัส H5N1 ก็ระเบิดไปทั่วอเมริกาเหนือ สัตว์ปีกมากกว่า 77 ล้านตัว ซึ่งส่วนใหญ่เลี้ยงในสภาพที่แออัดซึ่งเป็นสาเหตุให้เกิดการแพร่กระจายและวิวัฒนาการของไวรัส ถูกคัดออกในหลายสิบประเทศ

สำหรับผู้เชี่ยวชาญบางคน จำนวนผู้เสียชีวิตจากสายพันธุ์ H5N1 กับนกป่า ซึ่งพบแล้วมากกว่า 100 สายพันธุ์ เป็นเรื่องที่น่าตกใจและไม่เคยเกิดขึ้นมาก่อนในด้านความลึกและความกว้าง ในบรรดานกป่า การแพร่ระบาดนั้นยากต่อการกักกัน ถือเป็นภัยคุกคามต่อสัตว์ป่าชนิดอื่นๆ และนกป่าบางชนิด เช่น นกกระเรียนและนกทะเลบางชนิด มีความเปราะบางเป็นพิเศษ โดยเฉพาะอย่างยิ่งนกที่มีอัตราการสืบพันธุ์ต่ำและนกที่ใกล้สูญพันธุ์แล้ว

องค์การอนามัยสัตว์โลก ประมาณการว่าการเสียชีวิตของนกป่ามากกว่า 383,000 ตัวอาจเกิดจากไวรัสตั้งแต่เดือนตุลาคม ถึงแม้ว่าจำนวนดังกล่าวอาจดูถูกดูแคลนอย่างมาก เนื่องจากการติดตามนกป่วยและนกตายยากเพียงใด

เชื้อโรคได้แพร่กระจายอย่างรวดเร็วผ่านภูมิภาคและสายพันธุ์ในอัตราที่สูงกว่าในช่วงการระบาดครั้งล่าสุดในปี 2557-2558

“มันส่งผลกระทบกับช่วงโฮสต์ที่ใหญ่ขึ้น และไม่มีจุดสิ้นสุดในนกป่าอย่างที่มันเคยเป็น” ฮิลล์กล่าว “มันถูกเลี้ยงไว้โดยนกป่า และนั่นเป็นโอกาสที่น่ากลัว พระเจ้าข้า สำหรับพวกเราหลายคนในทุ่งนี้ เราควรทำอย่างไรเมื่อเราถูกปล่อยเข้าไปในสัตว์ป่าซึ่งไม่มีการควบคุม”

สันนิษฐานกันมานานแล้วว่าโฮสต์หลักของโรคไข้หวัดนกคือเป็ดที่เล่นน้ำ เช่น เป็ดมัลลาร์ด นกเป็ดน้ำ และพลั่ว ที่กินบนพื้นผิวและด้านล่างด้วยก้นของพวกมันในอากาศ พวกมันมีความสำคัญต่อการแพร่กระจายเนื่องจากมีอาการไม่รุนแรงหรือไม่มีเลย และแพร่ระบาดในวงกว้าง อย่างไรก็ตาม การศึกษาใหม่พบว่านกอื่นๆ เช่น ห่าน มีบทบาทที่ถูกประเมินต่ำไปเนื่องจากประวัติธรรมชาติของพวกมัน

“ห่านสามารถทนต่อพื้นที่ที่ถูกรบกวนจากมนุษย์ได้เล็กน้อย” ฮิลล์กล่าว “ลองนึกภาพกิจการโรงเรือนสัตว์ปีกเชิงพาณิชย์หรือกิจการสวนหลังบ้านที่พวกมันจะกระจายเมล็ดพืชไปทั่ว” นั่นดึงดูด “ห่านและนกกินซากอื่นๆ เช่น นกนางนวล อีกา และนกกางเขน ดังนั้นจึงมีส่วนติดต่อระหว่างพวกมัน” เธอกล่าว

ประวัติศาสตร์ธรรมชาติอันเป็นเอกลักษณ์ของนกนางนวลหลังดำ เช่น นางนวลที่ใหญ่ที่สุดในโลก มีบทบาทในการถ่ายทอด “นกนางนวลเป็นโฮสต์ที่หายากมากสำหรับรูปแบบที่ทำให้เกิดโรคของไวรัส” ฮิลล์กล่าว “ตอนที่พวกเขาถือมัน โอกาสที่หายากเหล่านั้น พวกมันแพร่กระจายอย่างรวดเร็วจริงๆ ไม่มีอะไรที่เหมือนกับนกนางนวลสำหรับการแพร่กระจายของไวรัสอย่างรวดเร็วและในระยะทางที่ไกลจริงๆ พวกเขาจะจับลมหางและข้ามมหาสมุทรแอตแลนติกใน 24 ชั่วโมง”

การศึกษานี้อาจช่วยให้นักวิจัยคนอื่นๆ ติดตามไม่เพียงแค่การแพร่กระจายอย่างต่อเนื่องของเชื้อโรคในปีนี้ แต่ยังรวมถึงเส้นทางของไวรัสอื่นๆ ที่เป็นอันตรายต่อสัตว์ป่าด้วย

Dr. Jonathan Runstadler ศาสตราจารย์และประธานของ Dr. Jonathan Runstadler กล่าวว่า “การรู้ว่านกนางนวล ห่าน และเป็ดสามารถเคลื่อนย้ายไวรัสนี้ในรูปแบบต่างๆ ภาควิชาโรคติดเชื้อและสุขภาพโลกที่ Cummings School of Veterinary Medicine ของ Tufts University และผู้ร่วมเขียนบทความ

ข้อมูลดังกล่าว “ช่วยให้เราคาดการณ์ได้ว่ามีไวรัสเกิดขึ้น เมื่อใดที่นกนั้นอาจเข้าสู่อเมริกาเหนือ และประชากรนกที่เราอาจกำหนดเป้าหมายสำหรับการเฝ้าระวังเพื่อตรวจจับ” Runstadler กล่าว

สายพันธุ์ที่ทำให้เกิดโรคอย่างสูงของไข้หวัดนกในปีนี้เกิดขึ้นราวปีพ.ศ. 2539 พบครั้งแรกในห่านในประเทศจีน นับตั้งแต่นั้นมา นกป่าและนกในบ้านได้แพร่ระบาดไปทั่วโลก โดยวิวัฒนาการมาจากโฮสต์หนึ่งไปอีกโฮสต์หนึ่ง

ในปี 2548 หลังจากวิวัฒนาการมา 10 ปี สายพันธุ์นี้ทำให้เกิดการระบาดครั้งใหญ่ในนกป่าในพื้นที่ชุ่มน้ำในประเทศจีน

สายพันธุ์ดังกล่าวปรากฏขึ้นในสหรัฐอเมริกาเป็นครั้งแรกในปี 2014 โดยมีนกอพยพจากยูเรเซียข้ามมหาสมุทรแปซิฟิกไปยังอลาสก้าและไกลออกไปทางตะวันออก ทำให้เกิดการระบาดในฟาร์มสัตว์ปีกของสหรัฐฯ ส่งผลให้ไก่งวงและไก่ฆ่าไป 40 ล้านตัว

อย่างไรก็ตาม หลังจากที่มันไปถึงมิดเวสต์ การคัดแยกจำนวนมากหยุดมัน กำจัดการแพร่กระจายของไวรัสสำหรับประชากรในป่าและในประเทศ

“เราไม่มีวัคซีน” ฮิลล์กล่าว “ทั้งหมดที่เรามีในชุดเครื่องมือของเราคือการเปลี่ยนสัตว์ปีกทั้งหมดของเรา ซึ่งแย่มาก แต่ก็ประสบความสำเร็จในระดับหนึ่ง”

แต่การฆ่าสัตว์ปีกที่ติดเชื้อไม่ได้ผลในครั้งนี้ ส่วนหนึ่งเป็นเพราะไวรัสสามารถหาที่อยู่อาศัยของนกป่าจำนวนมากได้ ทำให้เกิดการระบาดครั้งใหญ่ที่สุดของไข้หวัดนก

ในบางสถานที่ เจ้าหน้าที่ได้เตือนผู้ผลิตไก่และแม้แต่คนที่เลี้ยงฝูงไก่หลังบ้านเพื่อให้นกอยู่ในบ้าน ในขณะที่ที่อื่นๆ ภัยคุกคามดูเหมือนจะผ่านไปแล้ว

“ไวรัสตัวนี้ดีมากเพราะมันเล่นปิงปองไปมาระหว่างสัตว์ป่ากับคนในบ้าน” ฮิลล์กล่าว “ไม่มีวิธีใดที่จะขยายไวรัสได้ดีไปกว่าการเก็บแหล่งกักเก็บธรรมชาติและเลี้ยงญาติสนิท นั่นคือสิ่งที่เราทำกับไก่และเป็ด รูปแบบที่ทำให้เกิดโรคอย่างมากของไวรัสจะเกิดขึ้นก็ต่อเมื่อไวรัสเข้าสู่สัตว์เกษตรเท่านั้น”

บนเกาะ Magdalen ของควิเบก เจ้าหน้าที่สัตว์ป่าได้ค้นพบซากสัตว์แกนเนทสีขาวหลายพันตัวที่หายจากโรคไข้หวัดใหญ่

ไม่มีทางคาดเดาได้ว่าการระบาดของไข้หวัดใหญ่จะลดน้อยลงหรือแย่ลงไปอีก

บางชนิด เช่น นกแรพเตอร์ นกทะเล และนกชายฝั่ง มีความเสี่ยงสูงที่จะติดไวรัสเนื่องจากพฤติกรรมของพวกมัน เป็นที่ทราบกันว่านกอินทรีหัวล้านหลายสิบตัวเสียชีวิตจากโรคไข้หวัด ส่วนใหญ่เป็นเพราะพวกมันกินเป็ดและนกอื่นๆ ที่เป็นพาหะของเชื้อโรค

นกที่รวมกันเป็นจำนวนมากก็มีความเสี่ยงเช่นกัน “มีฝูงนกจำนวนมาก ทั้งนกชายฝั่ง นกนางนวล และนกทะเล ที่ก่อตัวเป็นกลุ่มใหญ่โต และนั่นอาจเป็นวันภาคสนามสำหรับไวรัส” ฮิลล์กล่าว

ขอบเขตของการทำลายล้างต่อสายพันธุ์ต่างๆ นั้นยากต่อการประเมิน เนื่องจากขาดการเฝ้าระวัง การติดตามเส้นทางการย้ายถิ่นที่ดีขึ้นจะช่วยให้ผู้เชี่ยวชาญหาวิธีบรรเทาการแพร่กระจายของไวรัสได้

มีรายงานการเสียชีวิตของนกเชียรวอเตอร์และนกทะเลชนิดอื่นๆ จำนวนมากตามแนวชายฝั่งมหาสมุทรแอตแลนติกในรัฐแมสซาชูเซตส์ เมน นิวแฮมป์เชียร์ และคอนเนตทิคัต ไข้หวัดนกเป็นผู้ต้องสงสัยแม้ว่าการทดสอบจะไม่ได้ยืนยันว่า

Andy Ramey นักพันธุศาสตร์สัตว์ป่าในอลาสกากล่าวว่า “ขอบเขตการตรวจจับทางภูมิศาสตร์ จำนวนสายพันธุ์ที่เราได้รับจากการตรวจจับ จำนวนโรคที่เราเห็นในนกป่า ทั้งหมดนี้ไม่เคยเกิดขึ้นมาก่อน” ที่ศึกษาโรคไข้หวัดนก “มันเป็นดินแดนที่ไม่รู้จักและยากที่จะรู้ว่าจะเกิดอะไรขึ้น”

นอกจากนี้ยังมีความกังวลว่าในฤดูผสมพันธุ์ของปีนี้สำหรับหลายสายพันธุ์ พ่อแม่สามารถถ่ายทอดโรคนี้ไปสู่ลูกหลานซึ่งมีระบบภูมิคุ้มกันที่ด้อยพัฒนา นกป่าอายุน้อยมักได้รับเชื้อไวรัสก่อโรคต่ำ ซึ่งพบได้บ่อยและสามารถทำหน้าที่เป็นวัคซีนได้เกือบทั้งหมด ซึ่งช่วยเสริมสร้างระบบภูมิคุ้มกันของพวกมัน

สัตว์ใกล้สูญพันธุ์ชนิดหนึ่งที่ได้รับการตรวจสอบคือนกนางนวลกุหลาบบนอ่าว Buzzards นอกชายฝั่งแมสซาชูเซตส์ การทดสอบกำลังอยู่ในระหว่างดำเนินการ และยังไม่มีการพบนกป่วย

Carolyn Mostello นักชีววิทยานกชายฝั่งของแผนกประมงและสัตว์ป่าแมสซาชูเซตส์กล่าวว่า “ดูเหมือนว่าจะเป็นปีแห่งอาหารหยาบสำหรับนกนางนวล “การทำรังทำได้ช้า หวังว่าเราจะไม่มีแหล่งอาหารที่ไม่ดีและไข้หวัดนกรวมกัน ที่สามารถร่วมกันทำร้ายประชาชนได้อย่างแท้จริง”

ผู้เชี่ยวชาญกล่าวว่าไข้หวัดนกมีความเสี่ยงต่ำต่อผู้คน และจนถึงขณะนี้ตรวจพบในคนเพียงสองคนเท่านั้น อย่างไรก็ตาม เมื่อมันยังคงมีและพัฒนาไปเรื่อย ๆ มันอาจได้รับความสามารถในการก่อให้เกิดภัยคุกคามร้ายแรงต่อการแพร่กระจายสู่มนุษย์

ฮิลล์กล่าวว่าความพิการที่สำคัญในการทำความเข้าใจการระบาดของโรคให้ดีขึ้นคือการขาดเงินทุนสำหรับความพยายามในการติดตามการแพร่กระจาย “การเฝ้าระวังนั้นแย่มากจริงๆ” เธอกล่าว “เราใช้เงินเพียงเล็กน้อยและมีเวลาก้าวไปข้างหน้า”